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  • Croatie (ex-Yougoslavie) 21 Novembre 1989Première Sainte Messe célébré, "au-delà du rideau de fer", par le Père Werenfried à Sl. Brod avec le Père Majstorovic.
  • Le premier "bateau Chapelle" a navigué la Volga le 22 Mai 1998, pour la fête de Saint Nicholas, Patron de tous les saints. Beaucoup des fidèles attendaient depuis des années la possibilité de pouvoir participer à l'Eucharistie.
  • Albanie, Oktober 2002Mgr. Gjergij Dode, ancien Évêque du diocèse de Sape devant le couvent des Carmélites à Nenshat (le Couvent est en construction)
  • Croatie Septembre 2000Église Catholique de Canak; frappé et détruite lors d'un bombardement.
  • Russie - Saratov-Lat Consécration de la nouvelle Église pendant la fête de l'élévation de la Sainte Croix (Kasan 29.08.2008). Le cardinal Angelo Sodano (au milieu) avec des représentants politiques, des prêtres catholiques et orthodoxes et l’Évêque Clemens Pickel.

« Aide à l’Église en détresse » et le miracle du changement politique

Le 9 novembre 2019 marque le 30e anniversaire de la chute du mur de Berlin, une étape décisive dans les événements qui ont conduit à l’effondrement du communisme en Europe. Un rêve devint réalité pour de nombreuses personnes, non seulement en Allemagne de l’Est mais aussi pour des chrétiens dévoués de toutes confessions et de nombreuses organisations qui avaient travaillé sans relâche au cours des décennies précédentes pour provoquer ce changement politique. Parmi ces organisations figure la Fondation pontificale « Aide à l’Église en Détresse » (AED) et son fondateur, le Prémontré néerlandais Père Werenfried van Straaten (1913-2003).

42 ans d'attente et d'efforts en vue d'un changement politique

Les événements entourant la chute du Mur n'ont pas surpris l’œuvre de bienfaisance. Dès le début, c’était l’objectif visé par l’engagement de l’AED. « Après avoir attendu ce tournant pendant 42 ans, notre crédibilité est maintenant en jeu si nous n'aidons pas l'Église persécutée en redoublant notre volonté de faire des sacrifices. Même là où elle a été libérée de ses chaînes, elle reste démunie. Sans prêtres, sans programmes radiophoniques et sans livres, la libération est vaine », écrivait le Père Werenfried aux bienfaiteurs de l’AED. Les défis que l’œuvre devait alors affronter rappelaient ses débuts de pionnière.

Jetons un regard en arrière : en 1947, à l’initiative du Pape Pie XII, le Père Werenfried lança une campagne pour aider les Allemands déplacés et expulsés de l'Est. En 1952, après avoir reçu des informations faisant état de violations des droits de l'homme et de persécutions de l'Eglise dans les pays nouvellement placés sous le régime communiste, il étendit les opérations de secours à ces régions. Voilà pourquoi, durant les premières années, son œuvre s’appelait « Aide aux prêtres de l’Est », pour être rebaptisée « Aide à l’Église en détresse » en 1969.

La situation dans les pays derrière le rideau de fer différait d’un État à l’autre. L’Union soviétique était considérée comme un territoire inaccessible. Seules des émissions radiophoniques provenant de l’étranger permettaient d’y diffuser la Bonne nouvelle de l’Évangile – ou alors il fallait recourir à la contrebande. Dans d’autres pays, en particulier en Pologne et en Yougoslavie, il était possible d’aider davantage.

L’œuvre considérait qu’une autre de ses missions importantes résidait dans l’information du public. Il fallait que le monde occidental sache ce qui se passait à l’Est. C’est ainsi que le Père Werenfried s’est exprimé dans des centaines d’homélies sur la situation de l’Église persécutée en Europe de l’Est, devenant lui-même le porte-parole des opprimés spoliés de leur voix.

« Armés » pour la paix

À partir des années 1960, l’AED a étendu son soutien à d'autres régions du monde, comme l'Amérique latine et l'Afrique, mais l'aide à l'Europe de l'Est est demeurée l'une de ses préoccupations majeures. Ses efforts ont été inspirés par les paroles du Pape Pie XII qui avait dit un jour au Père Werenfried : «Tout le monde se prépare à la guerre, mais presque personne ne pense à préparer la paix au cas où elle arriverait soudainement ». Et c'est devenu l'objectif du Père Werenfried qui voulait être préparé pour le « jour J ».

Lorsqu’une nouvelle politique vit le jour en Union soviétique sous Mikhaïl Gorbatchev, l’AED augmenta entre 1987 et 1988 les aides allouées aux républiques soviétiques, qui passèrent alors de moins d’un million de dollars à 3,5 millions de dollars. C’est aussi à cette période que le Père Werenfried commença à collecter des fonds pour la formation des prêtres dans les pays du bloc de l’Est. Chacune des deux initiatives s’avéra extrêmement utile au regard des futurs événements.

La chute du mur de Berlin et les autres événements révolutionnaires marquèrent pour l’AED l’avènement du « Jour J ». Alors que par le passé, l’aide devait rester secrète, elle pouvait maintenant être apportée ouvertement, était même parfois souhaitée par l’État, et restait toujours absolument indispensable. Dès 1990, les aides pour l’Europe de l’Est augmentèrent au point de dépasser les 22 millions de dollars, et atteignirent en 1994/1995 près de trente millions, ce qui équivalait à plus de 40% de la totalité du soutien accordé à l’échelle mondiale par l’AED. Ce niveau a persisté jusqu’au passage au nouveau millénaire.

Soutien humanitaire et pastoral

Voici quelques uns des projets d'aide particulièrement remarquables réalisés dans les années qui ont suivi la chute du communisme : pendant la Révolution roumaine, en décembre 1989, le Père Werenfried s'est rendu à Bucarest le lendemain de l’exécution du dictateur Ceaușescu et de son épouse. Auparavant, il avait été l’un des premiers à organiser une aide d’urgence pour atténuer la souffrance de la population roumaine.

Une relation particulière s’est établie entre l’AED et l’Église grecque catholique en Ukraine. Lorsque son primat, S.E. le cardinal Myroslav Ivan Lioubatchivsky, put quitter son exil romain le 30 mars 1991 pour retourner dans sa patrie ukrainienne, il fut accompagné par le Père Werenfried. Lors d’une sainte messe célébrée à Lviv, il prononça une promesse solennelle : « Au nom de nos bienfaiteurs, je vous promets que nous ferons tout ce qui est en notre pouvoir pour vous aider dans la nouvelle évangélisation de l’Ukraine, vous les évêques, les prêtres et les religieuses, les séminaristes et l’ensemble du peuple des fidèles. »

L’AED a tenu sa promesse. La construction du Grand séminaire à Lviv devint l’un des plus grands projets de l’œuvre. Aujourd’hui, le séminaire de Lviv et ses 200 étudiants compte parmi les plus grands du monde.

Accent mis sur la formation des prêtres, les couvents et la proclamation de l’Évangile

Dans les autres états d’Europe de l’Est, le financement de la formation des séminaristes était également une préoccupation majeure. A cela s'ajoutait l’aide apportée aux monastères contemplatifs, dont beaucoup avaient survécu aux années du communisme dans des conditions déplorables ou venaient tout juste d'être fondés. Dans de nombreux pays, l’Église était au bord du gouffre et ne possédait plus rien, puisque tous ses bâtiments avaient été confisqués sous le régime communiste et qu’il n’existait plus aucune structure d’organisation cléricale. Dans ces domaines également, l’AED apporta son soutien, en particulier aux petites Églises locales en Albanie, en Bulgarie, en Roumanie ou au Kazakhstan. Dans ces pays, les catholiques sont en minorité et ne bénéficient que de peu de défenseurs dans la société.

Un œcuménisme vivant

Une mission spéciale pour la reconstruction spirituelle de l'Europe de l'Est a été confiée par la plus haute autorité : en 1991, le Pape Jean-Paul II exprima pour la première fois à l’AED son idée d’intensifier le dialogue avec l'Eglise orthodoxe russe. Une approche qui trouva un terrain fertile chez le Père Werenfried. En octobre 1992, il se rendit pour la première fois en Russie avec une délégation. Là, il rencontra le Patriarche Aleksei II et d’autres dignitaires orthodoxes. Après que le père Werenfried ait pu faire personnellement son rapport au Pape début 1993, le soutien de certains projets en faveur de l’Église russe orthodoxe vint compléter le soutien accordé aux communautés catholiques. Le projet le plus célèbre devint celui des fameux « bateaux chapelle » – des embarcations transformées en chapelle permettant aux prêtres de se rendre dans des communes où il n’y avait plus d’église. Le Père Werenfried était convaincu que « la nouvelle évangélisation indispensable de la Russie représentait la mission fondamentale de notre Église-sœur orthodoxe ».  Comme celle-ci avait également souffert de la persécution sous le communisme et qu’elle devait repartir de zéro, il fallait maintenant qu’on la soutienne.

De bénéficiaires à bienfaiteurs

Depuis 1990, l’AED a soutenu l’Église en Europe de l’Est avec plus d’un demi-milliard d’euros. Même si, de nos jours, les priorités de l’aide se sont déplacées vers le Proche-Orient et l’Afrique, les chrétiens d’Europe de l’Est ne sont pas tombés dans l’oubli. Ainsi, la petite Église extrêmement pauvre d’Ukraine se situe toujours au quatrième rang des pays soutenus par l’AED.

Cependant, les communautés des anciens pays communistes n’ont pas été que des bénéficiaires. Peu après l'effondrement du rideau de fer, des actions de solidarité virent le jour chez des catholiques de différents pays qui, peu de temps auparavant, souffraient eux-mêmes de la persécution. La Pologne a joué et joue toujours un rôle majeur à cet égard. L'un des 23 bureaux nationaux de l’AED y est maintenant installé - un autre en Slovaquie. Le miracle du changement politique est également à l'œuvre ici.